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EN BUSCA DE MINAS ANTIPERSONAS: NUEVA TECNOLOGÍA BASADA EN SMARTPHONES

En busca de minas antipersonas:  Nueva tecnología basada en Smartphones hace mas fácil esta peligrosa tarea

Las minas terrestres antipersona se encuentran dentro de los remanentes de armamentos mas peligrosos del siglo 20, y en países como Colombia, siguen siendo un problema de mucha vigencia a consecuencia del conflicto armado que allí se vive.

A pasar de que los protocolos para remover minas han mejorado substancialmente desde la segunda guerra mundial, la tecnología utilizada para ubicar minas enterradas ha cambiado poco: el personal encargado de esta tarea utiliza detectores de metales para encontrar e identificar minas. En los casos en que el terreno tenga presencia de otros residuos metálicos, diferenciar las letales minas antipersona de elementos benignos como latas, cables y demás compuestos metálicos es una tarea que además de peligrosa, consume demasiado tiempo.

Recientemente, científicos informáticos en la escuela de ingeniería y ciencias aplicadas de la universidad de Harvard (SEAS) han diseñado un elegante sistema que se incorpora en smartphones y permite que estos dispositivos asistan en la tarea de remoción de minas, complementando la información suministrada por los detectores de metales. Su sistema, denominado herramienta de aumento de patrones  para asistencia  en el  sensado de minas terrestres (PETALS, por sus siglas en inglés) se presentó en la última conferencia de factores humanos en sistemas de computo y lleva el proceso de detección de minas antipersona en una nueva dirección.

“Queremos ayudar a la gente que desarrolla esta tarea mediante una mínima invasividad: sin modificar su técnica, sin darles nuevos procedimientos, esta tecnología les permite visualizar mejor lo que ellos están  detectando”, explica el investigador del SEAS Lahiru Jayatilaka, quien se encuentra trabajando con el profesor asistente Krysztof Gajos del SEAS, James Staszewski de la universidad de Carnie Mellon, y Luca Bertuccelli del Instituto Tecnológico de Massachusetts.

En el campo, los eliminadores de minas usan un movimiento repetitivo para recorrer de manera sistemática pequeñas secciones de terreno en busca de minas antipersona. Cuando el detector de metal pasa sobre un objeto metálico, este genera un pitido. Los eliminadores de minas más expertos son capaces de “visualizar” el pitido producido por el detector, creándose una imagen mental de la forma del objeto bajo tierra.

Las minas terrestre antipersona, con su forma circular y su pin activador, tienen forma en un patrón ovoide. El sistema diseñado por Jayatilaka y Gajos muestra un punto rojo para cada sonido generado por el detector de metales. A medida que se pasa el el detector de manera repetitiva sobre un objeto,  su respectivo punto se va redifiniendo y ajustando paulatinamente a la forma real del mismo, dándole a la persona una idea cada vez mas clara de la forma objeto enterrado.

“Usar solo señales de audio es una fuente enorme de ineficiencia: el operador tiene que descifrar si el objeto enterrado es una mina o no. Si no está completamente seguro, tienen que agacharse y escavar con las manos y rodillas, asumiendo que el elemento es realmente una mina antipersona “, explica Jayatilaka.

La mayoría de programas antiminas operan en países en desarrollo donde los recursos son bastante limitados. Dentro de los retos que Jayatilaka y Gajos se vieron enfrentados a superar  fue diseñar un sistema asequible, el cual requiriera un mantenimiento mínimo en campo de operación. Su solución incluyó el uso de una plataforma ubícua y económica: los smartphones. La versión final de PETALS está diseñada para correr en un dispositivo móvil como un iPhone, el cual puede acoplarse a un detector de metales.

Adicional al a aumento en la eficiencia de búsqueda, PETALS tiene el potencial de entrenar a nuevos eliminadores de minas. En pruebas iniciales, los eliminadores de minas novatos tuvieron un desempeño 80% cuando contaban con la realmentación visual. Adicionalmente, Jayatilaka señala que el entrenamiento con realimentación visual  ayuda a los novatos a reconocer  mas fácilmente los  patrones  de  las  minas antipersona, con lo que obtienen mas provecho del entrenamiento.

“Mejorar al personal encargado de la eliminación de las minas mas que mejorar el equipo es una forma novedosa de pensar acerca de la tecnología de la remoción de minas antipersona “, dijo Jayatilaka,  “es una nueva dirección en este campo”.

Pie de foto: Caza de minas antipersona Lahiru Jayatilaka participó en el desarrollo de un sistema para la detección de minas el utiliza smartphones y se acopla con los detectores de metalesutilizados para este propósito. Justin Ide/Harvard University

[Harvard Gazette]

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